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Geografía de la Antartida

El Continente Antártico se extiende entorno al Polo Sur y está circunscripto por el Círculo Polar Antártico a los 66 grados 33 S, excepto la Península Antártica, que enfilando hacia el norte, enfrenta a Sudamérica.

Los océanos Atlántico, Pacífico e Indico bañan el continente, determinando una ancha faja marina que lo rodea completamente. Las distancias que lo separan de los demás continentes son: a Sudamérica, 1.000 km.; a Africa, 3.600 km.; a Tasmania, 2.250 km.; a Nueva Zelanda, 2.200 km. Tal separación del resto de los continentes, a través de los mares más tempestuosos del globo, es un barrera infranqueable y explica la falta total de una fauna superior. La existente es sólo fauna costera de adaptación acuática o volátil y su fuente de alimentación se encuentra en el mar.

Una capa de hielo cubre a la Antártida, ocultando su perímetro, su relieve y sus verdaderas dimensiones, por lo que no se conoce con exactitud su área, pero se la estima en alrededor de 14.000.000 de km. cuadrados. Si se considera en un sentido más amplio con las islas y los mares helados que la rodean, auméntase considerablemente esa cifra. A este conjunto se lo denomina el antártico.

Las grandes escotaduras determinada por los mares de Ross y Wedell dividen a la Antártida en dos lóbulos de diferentes tamaños denominados: Antártida Oriental, al mayor, Antártida Occidental, al menor, que es el que proyecta la Península Antártica.

El aspecto general del Continente Antártico es el de una gran meseta interior, la "Meseta Polar", cuya altura en el mismo Polo Sur, alcanza los 3.000 metros, de los cuales 2.700 metros corresponden al espesor de hielo. Esta cobertura, que hace de la Antártida el continente de mayor altura media del globo (2.000 metros sobre el nivel del mar), oculta el relieve subyacente, permitiendo que sólo afloren aquellas formaciones montañosas que superan en altura al espesor del hielo que las cubre y que son llamadas "Nunatak".

La capa de hielo, producto de la precipitación fluye por gravedad y dirigiéndose hacia la periferia, se vuelca en el mar a través de valles, dando lugar a los glaciares tipo alpino o bien lo hace a través de terrenos poco accidentados o por las escotaduras de su perímetro, originando las barreras de hielo.

Al penetrar en el mar, estas formaciones flotan y posteriormente se desprende formando los témpanos que son llevados hacia el norte por las corrientes marinas donde terminan por destruirse merced al embate de las olas y a las altas temperaturas.

La mayor elevación correspondería a un pico del Macizo Vinson (5.620 m) en la Tierra de Elsworth. Existe un volcán en actividad, el Erebus, en la isla Ross, sobre el mar homónimo.

En el Sector Antártico Argentino, la isla Decepción es el cráter de un volcán que se reactivó el 4 de diciembre de 1967.

Sobre el Continente Antártico se hallan el Polo Sur geográfico, el Polo Sur magnético, el Polo Sur geomagnético y el Polo de frío con -89,3 grados C y el polo de inaccesibilidad.

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